Ansichten eines Schwätzers

Der griechische Finanzminister Varoufakis gestern auf seinem Blog: “Three months of negotiations between the Greek government and our European and international partners have brought about much convergence on the steps needed to overcome years of economic crisis and to bring about sustained recovery in Greece. But they have not yet produced a deal. Why? What steps are needed to produce a viable, mutually agreed reform agenda?

We and our partners already agree on much. Greece’s tax system needs to be revamped, and the revenue authorities must be freed from political and corporate influence. The pension system is ailing. The economy’s credit circuits are broken. The labor market has been devastated by the crisis and is deeply segmented, with productivity growth stalled. Public administration is in urgent need of modernization, and public resources must be used more efficiently. Overwhelming obstacles block the formation of new companies. Competition in product markets is far too circumscribed. And inequality has reached outrageous levels, preventing society from uniting behind essential reforms.

This consensus aside, agreement on a new development model for Greece requires overcoming two hurdles. First, we must concur on how to approach Greece’s fiscal consolidation. Second, we need a comprehensive, commonly agreed reform agenda that will underpin that consolidation path and inspire the confidence of Greek society.
Beginning with fiscal consolidation, the issue at hand concerns the method. The “troika” institutions (the European Commission, the European Central Bank, and the International Monetary Fund) have, over the years, relied on a process of backward induction: They set a date (say, the year 2020) and a target for the ratio of nominal debt to national income (say, 120%) that must be achieved before money markets are deemed ready to lend to Greece at reasonable rates. Then, under arbitrary assumptions regarding growth rates, inflation, privatization receipts, and so forth, they compute what primary surpluses are necessary in every year, working backward to the present.

The result of this method, in our government’s opinion, is an “austerity trap.” When fiscal consolidation turns on a predetermined debt ratio to be achieved at a predetermined point in the future, the primary surpluses needed to hit those targets are such that the effect on the private sector undermines the assumed growth rates and thus derails the planned fiscal path. Indeed, this is precisely why previous fiscal-consolidation plans for Greece missed their targets so spectacularly.
Our government’s position is that backward induction should be ditched. Instead, we should map out a forward-looking plan based on reasonable assumptions about the primary surpluses consistent with the rates of output growth, net investment, and export expansion that can stabilize Greece’s economy and debt ratio. If this means that the debt-to-GDP ratio will be higher than 120% in 2020, we devise smart ways to rationalize, re-profile, or restructure the debt – keeping in mind the aim of maximizing the effective present value that will be returned to Greece’s creditors.

Besides convincing the troika that our debt sustainability analysis should avoid the austerity trap, we must overcome the second hurdle: the “reform trap.” The previous reform program, which our partners are so adamant should not be “rolled back” by our government, was founded on internal devaluation, wage and pension cuts, loss of labor protections, and price-maximizing privatization of public assets.

Our partners believe that, given time, this agenda will work. If wages fall further, employment will rise. The way to cure an ailing pension system is to cut pensions. And privatizations should aim at higher sale prices to pay off debt that many (privately) agree is unsustainable.

By contrast, our government believes that this program has failed, leaving the population weary of reform. The best evidence of this failure is that, despite a huge drop in wages and costs, export growth has been flat (the elimination of the current-account deficit being due exclusively to the collapse of imports).

Additional wage cuts will not help export-oriented companies, which are mired in a credit crunch. And further cuts in pensions will not address the true causes of the pension system’s troubles (low employment and vast undeclared labor). Such measures will merely cause further damage to Greece’s already-stressed social fabric, rendering it incapable of providing the support that our reform agenda desperately needs.

The current disagreements with our partners are not unbridgeable. Our government is eager to rationalize the pension system (for example, by limiting early retirement), proceed with partial privatization of public assets, address the non-performing loans that are clogging the economy’s credit circuits, create a fully independent tax commission, and boost entrepreneurship. The differences that remain concern how we understand the relationships between the various reforms and the macro environment.

None of this means that common ground cannot be achieved immediately. The Greek government wants a fiscal-consolidation path that makes sense, and we want reforms that all sides believe are important. Our task is to convince our partners that our undertakings are strategic, rather than tactical, and that our logic is sound. Their task is to let go of an approach that has failed.

8 comments

  1. Klaus Kastner

    William F. Buckley, die ehemalige “Stimme” der amerikanischen Konservativen, hat einmal folgendes gesagt:

    “I am obliged to confess I should sooner live in a society governed by the first two thousand names in the Boston telephone directory than in a society governed by the two thousand faculty members of Harvard University”.

    Sollte vielleicht Griechenland das Athener Telefonbuch konsultieren?

  2. H.Trickler

    @Klaus Kastner:
    Dass erfolgreiche Akademiker nicht unbedingt auch für Management- oder Regierungsaufgaben geeignet sind, ist eine Binsenwahrheit.

    Das Verhalten von Varoufakis würde ich aber nicht darauf zurückführen, sondern auf die “hidden agenda” in Richtung Grexit. Er und Tsipras haben m.E. von Anfang ausgemacht, dass sie das Geld von der EU nehmen, sofern diese blöd genug wäre, es ohne belastbare Verpflichtung rauszurücken – andernfalls Grexit.

  3. aneagle

    mir ist nicht ersichtlich was am Verhalten des griechischen Finanzministers unverständlich wäre. Hier gibt es keine hidden Agenda, nur verschiedene Zielsetzungen.
    Haben seine Vorgänger den Europäern noch die gewünschten Zugeständnisse gemacht, jedoch wenig bis nichts geliefert, gibt es von Varoufakis nicht mal Lippenbekenntnisse. Er denkt nicht im Traum daran etwas in Griechenland zu reformieren, kann es fachlich und infrastrukturtechnisch wahrscheinlich auch nicht. Aber das ist längst nicht mehr das Thema.

    Verhandelt wird mit allen erdenklichen Mitteln nur über die ABLÖSE, welche die EU für einen “freiwilligen” Grexit ausspuckt. Und diese wird in abenteuerlicher Höhe verhandelt werden müssen, denn eine andere Möglichkeit als das freiwillige Ausscheiden der Griechen gibt es nicht. Zumindest nicht gratis,.Daher Ist die Kostenhöhe mit einem Default im Euro und den damit verbundenen Währungsschäden für alle im Euro verbleibenden Partner anzusetzen. Ein lohnender Jackpot für ein kleines Land und einen Spieltheoretiker.
    Man muss sich klar darüber sein: Bei einer Pokerpartie, und nichts anderes wird in Brüssel geboten, ist nicht Varoufakis der Anfänger, sondern die biederen Finanzminister von Schelling bis Schäuble sehen alt aus.

  4. Rennziege

    25. April 2015 – 20:07 aneagle
    Servus! Es wäre nicht das erste Mal, dass ein Blogger das weitaus feinere Näschen hat als alle EU-Bonzen und Poker-Amateure zusammen: Sie liegen richtig. (Man beachte auch das von Klaus Kastner oben servierte Zitat von William F. Buckley, der Herrgott hab’ diesen g’scheiten Frechdachs selig, das denselben Tenor hat.)

  5. Fragolin

    @Rennziege
    Danke für den Link! Es gibt so wenige Stimmen, die die Wahrheit veröffentlichen, und das Köppel im Kommentarbereich gleich als “Rechtspopulist” beschmutzt wird, kann man fast schon als Qualitätssiegel sehen. Ich kann nur jedes seiner Worte unterschreiben!

  6. H.Trickler

    @aneagle
    >”Hier gibt es keine hidden Agenda, nur verschiedene Zielsetzungen.”

    Varoufakis deklamiert mehrmals täglich, dass die Griechische Regierung keinen Konkurs und schon gar nicht Grexit anstreben.

    Das ist allerdings nur ein vordergründiges Schauspiel, in Tat und Wahrheit ist ihr Ziel genau das was öffentlich abgestritten wird – und sowas nennt sich “hidden agenda”!

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